La desigualdad de ingresos ha aumentado como una cuestión política y económica, pero los números no muestran que la desigualdad esté aumentando desde una perspectiva global. Sí, el problema se ha agudizado en la mayoría de las naciones individualmente. Sin embargo, la desigualdad de ingresos en el mundo en su conjunto ha sido la mayor caída de los últimos 20 años. Es un hecho que no se ha observado con suficiente análisis.

El hallazgo proviene de un estudio reciente realizado por Christoph Lakner, un consultor en el Banco Mundial y Branko Milanovic, académico senior en el Centro de Estudio de Ingresos de Luxemburgo. Por tanto, mientras que un encuadre como puede parecer sorprendente al principio, debería ser intuitiva en la reflexión. Las oleadas económicas de China, India y otras naciones han sido uno de los desarrollos más igualitarios de la historia.

Por supuesto, nadie debería usar esta observación como una excusa para dejar de ayudar a los menos afortunados. Pero puede ayudarnos a ver que el aumento de la desigualdad de ingresos no siempre es el problema más relevante, incluso para los igualitaristas estrictos. Las políticas sobre la inmigración y el libre comercio, por ejemplo, a veces aumentan la desigualdad dentro de un país. Sin embargo, también pueden hacer del mundo un lugar mejor, ya que a menudo disminuyen la desigualdad en el planeta en su conjunto.

El comercio internacional se ha reducido drásticamente la pobreza en las naciones en desarrollo, como lo demuestra el crecimiento impulsado por las exportaciones de China y de otros países. Sin embargo, contrariamente a lo que muchos economistas habían prometido, ahora hay buena evidencia de que el aumento de las exportaciones chinas ha pulsado los salarios de algunas partes de la clase media estadounidense. Esto se demostró en un artículo reciente de los economistas David H. Autor del Instituto de Tecnología de Massachusetts, David Dorn, del Centro de Estudios Monetarios y Financieros, en Madrid y Gordon H. Hanson de la Universidad de California, San Diego.

Al mismo tiempo, el crecimiento económico de China probablemente ha aumentado los ingresos del 1 por ciento en los Estados Unidos, a través de las exportaciones, que han aumentado el valor de las empresas cuyas acciones a menudo están en manos de los estadounidenses ricos. Así, mientras que el crecimiento de China se ha sumado a la desigualdad de ingresos en los Estados Unidos, sino que también ha aumentado la prosperidad y la igualdad de los ingresos a nivel mundial.

La evidencia también sugiere que la inmigración de trabajadores poco calificados en los Estados Unidos tiene un efecto ligeramente negativo en los salarios de los trabajadores estadounidenses, no tienen un diploma de escuela secundaria, como se muestra, por ejemplo, en la investigación por George Borjas, profesor de economía de Harvard. Sin embargo, esa misma inmigración beneficia en gran medida aquellos que se desplazan a los países ricos como los Estados Unidos. Es probable que también ayuda a las rentas más altas de América, que pueden contratar trabajadores domésticos y de cuidado de niños a precios más baratos. Una vez más, la desigualdad de ingresos dentro de la nación puede elevarse, pero la desigualdad global probablemente disminuye, sobre todo si los recién llegados envían dinero a casa.

Desde un punto de vista estrictamente nacionalista, estos desarrollos pueden no ser favorable para los Estados Unidos. Pero ese punto de vista estrecho es el principal problema. Hemos desarrollado un debate político en el que las preocupaciones esencialmente nacionalistas han estado ocultando detrás de la capa suave de igualitarismo. Para aclarar esta confusión, una recomendación sería el prólogo de todos los debates sobre la desigualdad con un recordatorio de que la desigualdad mundial ha ido disminuyendo y que, en este aspecto, el mundo se dirige, fundamentalmente, en una mejor dirección.

El mensaje de los grupos como Occupy Wall Street ha sido que la desigualdad está en marcha y que el capitalismo nos está fallando. Un mensaje más correcto y matizado es el siguiente: A pesar de los problemas económicos siguen existiendo importantes cambios que han sido en gran parte para el bien. Eso no puede hacer para convencer a los eslóganes, pero es la verdad.

Una opinión común es que la desigualdad alta y creciente dentro de las naciones trae problemas políticos, tal vez a través de la violencia o incluso la revolución. Así, uno podría argumentar que una perspectiva nacionalista es importante. Pero es apenas obvio que tales predicciones de agitación política son verdaderas, especialmente para las sociedades que envejecen, como los Estados Unidos que están mostrando caída en las tasas de delincuencia.

Por otra parte, las políticas públicas pueden ajustar para adaptarse a algunas preocupaciones igualitarias. Podemos mejorar nuestro sistema educativo, por ejemplo.

Aún así, en la medida en que la preocupación política por el aumento de la desigualdad nacional está justificada, sugiere una nueva reformulación. Si nuestros políticos nacionales no pueden manejar los cambios en la distribución del ingreso, tal vez el problema no es que el capitalismo es fundamentalmente defectuoso, sino que nuestras instituciones políticas son inflexibles. Nuestra política no debe colapsar bajo la presión de un mundo que, con todo, se está convirtiendo en más rico y más justo.

Muchos igualitaristas impulsan políticas para redistribuir algunos ingresos dentro de los países, incluyendo los Estados Unidos. Eso es digno de consideración, pero con una nota de advertencia. Tales iniciativas resultarán más beneficiosas a nivel global si hay más riqueza para redistribuir. En los Estados Unidos, una mayor riqueza mantendría la capacidad de la nación para invertir en el extranjero, comprar productos extranjeros, absorber inmigrantes y generar innovación, con un beneficio significativo para los ingresos y la igualdad global.

En otras palabras, el verdadero igualitario debe seguir la inclinación de los economistas en buscar políticas de riqueza con maximización, y eso significa preocuparse menos acerca de la desigualdad dentro de la nación.

Finalmente, podríamos considerar algunas modificaciones útiles para los debates actuales sobre la desigualdad. Pero los igualitaristas con mentalidad global deberían ser más optimista sobre la historia reciente, al darse cuenta de que el capitalismo y el crecimiento económico continúan sus roles históricos como los mayores y más eficaces ecualizadores que el mundo jamás haya conocido.

Tyler Cowen profesor de economía en la Universidad George Mason.

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